Nuevo test de Coronavirus: Escupí en un tubo y envialo por correo

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Los funcionarios de salud dicen que podrían ser esenciales en la detección y desaceleración de la propagación del virus.

Miriam Jordan

FULLERTON, California. -El apuro post-Acción de Gracias por las pruebas de coronavirus está en marcha: Las farmacias de los suburbios del sur de California aconsejan a los clientes que tengan la suerte de conseguir citas que podrían pasar cuatro días antes de recibir los resultados.

En Chelsea, Massachusetts, una fila de personas que esperaban que se les hiciera la prueba, acosados por la lluvia y el viento, se extendió a lo largo de toda una cuadra a principios de esta semana.
Lisa Ramos, centro, y Melissa Trejo, izquierda, mientras distribuían pruebas de saliva COVID-19 en la clínica Family Health Matters en Fullerton, California. Foto Jenna Schoenefeld/The New York Times.

Lisa Ramos, centro, y Melissa Trejo, izquierda, mientras distribuían pruebas de saliva COVID-19 en la clínica Family Health Matters en Fullerton, California. Foto Jenna Schoenefeld/The New York Times.

En Atlanta, la gente ha estado ociosa en los coches, a veces durante horas, para ser examinados en los drive-thrus.

Las pruebas han sido durante mucho tiempo una de las claves para controlar la propagación de un virus que, con la llegada del invierno, está entrando en su fase más peligrosa.

Sin embargo, incluso cuando los casos per cápita se han disparado, asegurar una prueba se ha convertido en una prueba tan dura que se ha disuadido a muchas personas de intentarlo.

Esto ha comenzado a cambiar en las últimas semanas, ya que un puñado de comunidades de todo el país han puesto en marcha las primeras pruebas de saliva caseras de "hágalo usted mismo", que requieren que los usuarios simplemente se metan en un tubo de ensayo, lo sellen y lo envíen a un laboratorio.

A medida que se generalicen las pruebas, podrían constituir una alternativa menos incómoda a los hisopos nasales y permitir que más personas regresen con seguridad al trabajo y a la escuela en los meses anteriores a la disponibilidad generalizada de una vacuna.
Un lugar de entrega de muestras de prueba de saliva COVID-19 en la Universidad de Minnesota. Foto Jenn Ackerman/The New York Times.

Un lugar de entrega de muestras de prueba de saliva COVID-19 en la Universidad de Minnesota. Foto Jenn Ackerman/The New York Times.

En California, el condado de Orange, donde se encuentran Disneylandia y Surf City, la semana pasada inició un ambicioso esfuerzo para distribuir 500.000 kits de pruebas de saliva de uso doméstico a sus 3,4 millones de residentes para finales de diciembre.

Su impulso inicial se ha centrado en Anaheim y Santa Ana, las dos ciudades más pobladas en las que la pandemia ha cobrado un número excesivo de víctimas entre la población latina e inmigrante.

Entre las personas que se detuvieron a recoger los botiquines fuera de la clínica Family Health Matters se encontraba Sandra Reyes-Aceves, de 48 años, que vive con sus dos hijos adolescentes y sus padres ancianos en Anaheim.

"Esto es lo mejor para la seguridad de mis padres.

No tengo que hacerles salir de casa para que se hagan la prueba", dijo Reyes-Aceves. Aunque nadie en su familia tiene síntomas, dijo, le preocupa que ella o los niños puedan tener el virus y no saberlo.

Los funcionarios de salud pública esperaban desde hace tiempo que la combinación de la facilidad de tomar muestras de saliva con la recolección en el hogar abriría nuevas e importantes ventanas a la propagación del virus y ayudaría a persuadir a quienes no sabían que estaban infectados a quedarse en casa y limitar la transmisión posterior.

"El gran problema es cómo hacer que más gente se haga la prueba", dijo Anne Rimoin, profesora de epidemiología de la Escuela de Salud Pública Fielding de la UCLA.

"Todo el mundo ha visto las líneas que recorren los estadios y los cuidados urgentes".

Una prueba que la gente puede hacer en casa y enviar por correo "realmente ayuda", dijo. "No va a terminar con la pandemia, pero ciertamente es un paso importante para hacer que las pruebas sean más accesibles y extendidas".

Minnesota, que ahora tiene uno de los índices más altos de casos nuevos en el país, se convirtió en el primer estado, a principios de noviembre, en ofrecer pruebas de saliva en casa para todos los residentes, tengan o no síntomas de coronavirus.

Una vez que se ordena un kit de prueba, se envía típicamente dentro de las 24 horas.

Durante la recogida de muestras, los usuarios son supervisados a través de Zoom por un trabajador sanitario de Vault Health, la empresa contratada por el Departamento de Salud de Minnesota para gestionar las pruebas. Los resultados están disponibles en 24 a 48 horas.

"Con la propagación en la comunidad a niveles tan altos, nos hemos centrado en la eliminación de barreras para que las pruebas sean tan fáciles y accesibles como sea posible", dijo Dan Huff, el comisionado asistente del departamento para la protección de la salud.

Hasta ahora, 261.000 kits fabricados por Infinity BiologiX, la primera prueba de saliva casera para asegurar la autorización de uso de emergencia de la Administración Federal de Alimentos y Drogas, se han distribuido en todo el estado.

La decisión de hacer disponibles las pruebas de saliva caseras se produjo cuando las tasas de infección en Minnesota alcanzaron nuevos niveles.

Los funcionarios de salud del estado dijeron que era demasiado pronto para determinar si la disponibilidad de nuevas pruebas estaba ayudando a contener el virus.

De hecho, por el momento, es probable que las pruebas conduzcan a un mayor número de casos.

Kristine Grover, de Blackduck, Minnesota, dijo que decidió solicitar la prueba casera después de que su hijo de 12 años, Keaton, tuviera fiebre, tos y secreción nasal.

"Sabíamos que él toleraría la prueba de saliva mejor que el hisopo nasal", dijo.

"Ordené la prueba un lunes, él la hizo el martes, y recibimos los resultados negativos el jueves por la mañana."

Una prueba de saliva bien diseñada puede ser tan precisa como una prueba de hisopado nasal, dicen los científicos.

Los investigadores han encontrado niveles significativos del coronavirus en las secreciones orales.

Al igual que las pruebas de hisopado nasal, las pruebas de saliva se basan en la tecnología de reacción en cadena de la polimerasa, que amplifica pequeñas cantidades de material viral para su análisis.

Las ligas deportivas, las escuelas y los colegas fueron de los primeros en adoptar las pruebas de saliva, y las pruebas recientemente desarrolladas han estado llegando al mercado después de obtener la aprobación de la FDA.

El que puedan sustituir a las pruebas de hisopado nasal depende, en parte, de la rapidez con que los laboratorios puedan aumentar la producción.

En San Luis, la escuela de medicina de la Universidad de Washington comenzó a ofrecer una prueba de saliva a algunos profesores locales esta semana.

En Greenwich, Connecticut, la Academia Greenwich, una escuela privada sólo para chicas, atribuye al uso regular de pruebas de saliva el permitir que se mantenga abierta.

A medida que los kits de pruebas caseras se hacen más accesibles, su éxito en la mitigación de la propagación del coronavirus podría depender de la frecuencia con la que se utilicen.

Las comunidades que ofrecen la prueba generalmente cubren el costo, si el seguro médico de una persona no lo hace.

"Lo que se necesita es que la gente se haga la prueba con frecuencia", dijo Jerry Cangelosi, un experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Washington en Seattle.

"Las pruebas caseras son efectivas si se pueden hacer repetidamente, por ejemplo semanalmente, no una vez al año".

Varios condados de Nueva Jersey también han introducido pruebas de saliva en casa, aunque el condado de Burlington suspendió su programa de pruebas caseras después de que muchas personas tomaran los kits y no los usaran.

De los más de 2.400 kits de saliva solicitados por los residentes y pagados por el condado desde octubre, sólo 900 han sido enviados por correo al laboratorio.

"Desafortunadamente, numerosas personas han solicitado los kits de prueba pero no los han devuelto con las muestras recogidas para su análisis, esencialmente conservando los kits hasta que decidan que los necesitan", dijo Herb Conaway, el director de salud del condado, en un comunicado.

"No es así como se pretendía que funcionara el programa".

En California, donde una nueva y ominosa ola de la pandemia ha llevado a un aumento récord de casos, las pruebas generalizadas podrían ser cruciales.

En el condado de Orange, la tasa de nuevos casos de coronavirus se ha triplicado en las últimas dos semanas.

Mientras que en las ciudades costeras de alto nivel, como Newport Beach, se han registrado relativamente pocos casos, en las ciudades del interior, como Santa Ana y Anaheim, se registra una proporción desproporcionadamente alta de infecciones, hospitalizaciones y muertes, y las pruebas iniciales en los hogares se están llevando a cabo allí.

"La incapacidad de algunos residentes que carecen de medios para trabajar a distancia o poner en cuarentena de forma adecuada ha dado lugar a una disparidad en las tasas de infección entre las comunidades", dijo Andrew Do, vicepresidente de la junta de supervisores del condado.

"Nuestro reto será hacer llegar el mensaje: Así es como se protegen los seres queridos, y podremos volver a los negocios e interactuar entre nosotros".

A diferencia del programa de pruebas de hisopado nasal del Condado de Orange, que se ha dirigido a personas con síntomas de coronavirus, el esfuerzo de la saliva en casa tiene como objetivo ampliar las pruebas para incluir a personas que podrían no estar sufriendo ningún síntoma.

En la fase inicial, el condado se ha asociado con cinco clínicas comunitarias para distribuir 11.000 kits de pruebas.

La prueba fue desarrollada por Ambry Genetics, una empresa local con experiencia en enfermedades genéticas que ha convertido parte de su laboratorio para producir las pruebas.

"Nuestra prueba consiste, literalmente, en escupir hasta un punto del tubo, sellar la tapa y enviarlo por correo", dijo Aaron Elliott, el director ejecutivo de la compañía, quien la comparó con las pruebas genéticas de los consumidores como las del ADN de Ancestry.

"Es mucho más fácil que hacerte cosquillas en el cerebro con un hisopo nasal".
CLARIN

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